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  • 指日可待!把机器人发射到太空去维修保养卫星时机已经成熟

       美国国防部高级研究计划局(DARPA)宣称,他们将在几年内把机器人送入太空来维修和保养卫星。
     
      DARPA 最近启动了一个“联合执行和服务行动联盟”,DARPA 希望所有主要的行业参与者(包括地球同步卫星运营商和提供在轨机器人服务的公司)都能加入该联盟。
      DARPA 率先提出了利用在轨机器人进行太空卫星维修的提议,最近又投资数百万美元与卫星制造商劳拉空间系统公司(Loral )建立了合作伙伴关系,为在地球上空 3.6 万公里外的卫星提供服务。
     
      科学家们表示,目前这一项目面临的主要障碍是:缺乏明确的、被广泛接受的规则和安全标准。
     
      目前,美国政府已经建立了几类太空活动的监管机构。例如:联邦航空管理局(Federal Aviation Administration)负责监管卫星发射,联邦通信委员会(Federal Communications Commission)负责监管卫星通信,美国国家海洋和大气管理局(National Oceanic and Atmospheric Administration)负责监管地球成像。但是,对于即将在轨运行的太空机器人,仍然没有对应的监管机构。
     
      因此,目前 DARPA 的首要任务就是制定对太空机器人的监管规则,让投资者、保险公司和客户放心。
     
      但是制定规则的进程并不顺利,原因是 Orbital ATK 公司提出,DARPA 违反了国家空间政策规定,称政府不应该投资与商业产品竞争的在轨机器人。
     
      Orbital ATK 公司已经投资在轨机器人技术,着手建造一个在轨机器人。 今年 9 月,Orbital ATK 公司宣布,他们在在轨机器人研发上取得了重大进展。其新研发的在轨机器人叫“使命延伸车”(简称 MEV)。
     
      目前 MVE 正在生产中,约有 75% 的部件已经在弗吉尼亚州的杜勒斯(Dulles)生产。该在轨机器人将于 2018 年春季开始进行测试,并计划于明年晚些时候发射。
     
      Orbital ATK 公司表示,该机器人的任务是为卫星提供维修、组装、加油和太空运输服务。但是,弗吉尼亚州东区地区法院驳回了 Orbital ATK 公司的诉讼。
     
      DARPA 表示:“对法官的决定感到满意,并期待着继续与 Lora 合作,以实现在轨机器人为卫星服务的宏伟目标”。
     
      除美国的公司之外,欧洲空客公司(Airbus)也联系了 DARPA,表示希望加入这个联盟。
     
      DARPA 设想,在轨机器人不仅能修复损坏的卫星部件,还能为卫星插入新的电子设备来提升航天器的能力。
     
      使用机械臂的在轨机器人将与那些用于建造国际空间站的器械类似,但它们的自主性和安全性将会更高。
     
      DARPA 称,如果未来有在轨机器人为卫星进行维修,那么每年的卫星发射成本将会大大降低。因为这样可以延长卫星寿命,减少购买和发射新的卫星。
     
      目前,该联盟正在积极筹备,为应对未来几十年里卫星的激增做好准备。现在轨道上运行的卫星大约有 1,500 颗,未来几年还将发射数千颗卫星。
     
      DARPA 计划从现在开始,在一年的时间里为在轨运行机器人的监管制定出规则和标准初稿。
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